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苹果备战人工智能,产品发力尚需时日

更新时间:2017-12-29 16:03:05 来源:华尔街日报中文网 作者:佚名

尽管以讳莫如深着称,苹果公司(Apple Inc., AAPL)近几个月却在一个关乎公司未来的领域频频发声。通过收购、投资、研发和公开评论,苹果试图传递这样一个信息:如果人工智能(AI)的确代表了未来,那么苹果作为全球市值最高的公司正在积极布局。

尽管如此,对于具体如何运用自己正在积累的AI知识和经验,苹果的阐述少之又少。苹果最明显的AI应用当属Siri语音助手,不过用户对Siri感情复杂,尤其是家里已经用上亚马逊公司(Amazon.com Inc., AMZN)研发的Alexa的用户。尽管对谷歌(Google)的核心广告和搜索业务来说,AI已经至关重要,但苹果仍以生产iPhone为主业,且AI在iPhone上依旧没有太多用武之地。

这并不是说苹果没有在酝酿大计划。或许在不远的将来,苹果的产品可以诊断出多种复杂的疾病,即便你尚未意识到需要做相关的检测。苹果的软件可以避免自动驾驶汽车撞上行人,即便车是在暴风雪中行驶。而苹果刚刚取得了一项专利的增强现实眼镜可以读取你的联系人信息和Facebook简介,从而识别出哪些人是它从未见过的。

然而,苹果目前必须小心行事,将最前沿的新功能融入其产品中,同时不让用户对已经习惯的苹果应用的巨大变化产生不安情绪。苹果公司常常等到技术达到特定的水平后才会全面采用和推广,在人工智能方面,该公司可能也会采取同样的策略。

制造更智能的iPhone

Alphabet Inc. (GOOG)已致力于成为一家人工智能公司,但Gartner分析师Brian Blau称,苹果绝不想给外界造成这样的印象。他认为,苹果将在必要时使用“智能”这一标签,但在宣布新产品和功能时基本上会坚持“客户体验至上”的理念。

苹果首席执行长库克(Tim Cook)已表示,用户只希望产品能够好用,不太关注产品背后的东西。

此前作为苹果分析师的Gene Munster称,从财务角度来看,自动驾驶等尖端的人工智能业务目前对苹果投资者来说仍是一个非必要因素。他说,投资者仍主要关注iPhone销量和服务收入。Gene Munster现在运营着一家人工智能风投公司Loup Ventures。

不过,精巧的AI应用可能也有助于驱动iPhone销售。iPhone拥有性能更好的摄像头和电池以及一套运行良好的脸部识别系统,这促使人们选择苹果产品、放弃其他品牌,而AI是这些功能改善背后的一个驱动力。

AI功能让苹果目前的产品系列有机会脱颖而出,还可能促使该公司拓展汽车技术等一些新领域。

科技研究机构GBH Insights的分析师Daniel Ives表示,硬件仍是苹果收入中的主力,并且依然是苹果生态系统中的宝石,不过未来软件将成为一个关键的区别点。

苹果没有披露对AI项目投入了多少资金,但Ives估计过去几年里苹果在AI方面开支约10亿美元。Loup的Munster认为,过去一年苹果从其研发预算中拨出约5%用于研发AI,明年还会这么做。截至2017年年底的财年,苹果总体研发开支达116亿美元。

近期的财务举措凸显了苹果对人工智能的决心。本月早些时候苹果收购了音乐识别应用Shazam,报道称收购金额约为4亿美元。苹果发布声明称,Shazam的服务天然契合Apple Music,但考虑到Shazam在音频分析方面的专长,苹果收购Shazam的长期打算也许并不仅限于音乐。

利用自然语言处理技术,苹果也许有朝一日能够进行即时翻译,比如就像支持即时翻译的谷歌Pixel Buds。苹果今年早些时候发布Core ML开发工具时强调了其自然语言处理技术。

甚至向供应商Finisar Corp. (FNSR)投资3.90亿美元也有人工智能方面的考虑。Finisar制造苹果Face ID功能3D感测技术所用的垂直腔面发射激光器(vertical-cavity surface-emitting laser, 简称VCSEL),苹果希望确保VCSEL产量充分满足iPhone X需求。

目前苹果3D感测功能仅限于前置摄像头,利用神经网络生成使用者面部数学模型。今后该技术可能会用于手机后置摄像头,并最终用于其它苹果产品。设想一下,智能音箱HomePod感测到用户进入一个房间,并在用户希望的时候自动调暗灯光。

总的来看,在把AI运用到iPhone方面,苹果取得了进展,例如苹果推出了A11新处理器,该处理器拥有集成神经网络处理引擎。

A11 Bionic处理器使苹果iPone 8 Plus和iPhone X具备人像光效功能,这个摄像头功能使iPhone能够识别面部特征,可以在人像模式中改变脸部的光效。这是iPhone摄像头一个微妙但强大的改进,可能促使更多消费者转而购买iPhone或从旧款机型升级换代。

汽车和其他领域

除了iPhone方面,其他领域的AI运用也前景光明。苹果看似已经放弃了设计一款实体Apple Car的希望,现在苹果打算研发自动驾驶系统,成为自动驾驶汽车的“大脑”。库克最近称该项目是“所有AI项目之母”。自动驾驶技术研发是一个成本高昂的主题,但是将来有望带来巨大的回报。波士顿谘询公司(Boston Consulting Group)预计,到2035年,部分或完全自动驾驶汽车市场的规模将达到近770亿美元。苹果想要在这块市场上分一杯羹。

11月份由两名苹果员工撰写的一篇研究文章详细描述了该公司利用激光雷达传感器辨别行人、骑行者和车辆所取得的突破。苹果AI研究主管Ruslan Salakhutdinov在12月份AI业界的一场活动上更加详细地阐述了苹果这方面的努力。他当时重点介绍了苹果所取得的一些进展,包括使用传感技术觉察被停放车辆部分遮挡的行人,以及训练相机传感器识别镜头上的雨点。苹果也在开发3D地图,可以帮助自动驾驶车辆掌握周围环境。

Gartner的Blau在谈到苹果最新披露的信息时称,很明显在很多大家以前不知道的领域,AI都在默默提供帮助。

预测性应用程序

与竞争对手一样,苹果的无人驾驶计划也依然处在早期阶段,不过,苹果在健康技术方面的工作却更进一步。

IDC分析师Ramon Llamas说,健康领域是人工智能的沃土;一旦收集了数百万人的信息,那么将会需要一些辅助工具来协助了解。

苹果最近宣布了一项研究,使用深度神经网络分析传导至Apple Watch上的心率数据,并检测心房颤动(一种不规则的心跳)。该款手表的未来版本可能会引入新的生物传感器,其中包括在不刺破皮肤的情况下测量血糖水平或检测体温的传感器,此举将打开更多的诊断机会。

可穿戴设备不仅能追踪穿戴者的活动,还可以分析模式并提出行为建议,这些特性使其在健康行业中尤其具有吸引力。Apple Watch内配备的智能AI应用程序将有助于提振保险公司和企业健康计划的销售。苹果Apple Watch从卫生和医疗界获得的关注度越高,对面向普通消费者的销售依赖程度就越低,竞争对手Fitbit Inc.(FIT)也意识到了这一点。

就像Apple Watch开始告诉人们他们没想到要询问的信息,Siri也必须变得更聪明,不能仅仅停留在提醒人们约会的日期。一个更聪明的Siri将能够为你着想,能够分析你的行为,并提醒你去做那些你从未想过需要做的事情。某一天,它可能会告诉你拒绝到某个餐厅吃午餐的邀请,因为你的健康应用显示你上次在那家餐厅吃饭时出现胃灼热。

GBH的Ives称,人工智能就像军备竞赛,苹果必须努力追赶Alphabet。谷歌首席执行长Sundar Pichai经常谈到该公司从移动优先向人工智能优先的转型,而且谷歌的Waymo自动驾驶技术被外界普遍认为在该领域中最为先进。

苹果可能起步较晚,但并不急于求成。Loup的Munster指出,苹果1993年开展过人工智能研究,在其Newton数字助手上使用了手写识别技术,而谷歌和亚马逊(Amazon, AMZN)那时候还未诞生。

但Newton并未取得成功,而苹果从中得到的教训是,在把一项技术向大众推广之前先要做到精益求精。在如今这场新的人工智能大潮中,苹果可能会把这一教训铭记于心,确保实验室中的创意成果足以成为畅销品后才公布于世。

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